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Exposición virtual, una terapia revolucionaria de 3ª generación

por Patricia Aberturas Puerto, Psicóloga en Madrid (Grupo Doctor Oliveros)

   Desde los años 60 la realidad virtual ha sido progresivamente utilizada por la psicología académica. Actualmente, tras el abaratamiento de los costes en los años 90, esta se está implantando progresivamente en el ámbito clínico poniéndolo al alcance de muchos pacientes. Hoy, la realidad virtual se ha convertido ya en la manera más sencilla y eficaz del tratamiento de la ansiedad y las fobias de manera que ha sido adoptada por muchos hospitales (públicos y privados ) y centros como el nuestro desde hace años.

   Una fobia es un miedo irracional e intenso a algo (objeto o estímulo fóbico) que se traduce en una intensa ansiedad cuando el sujeto se ve expuesto a le (ansiedad situacional) y cuando el sujeto considera simplemente exponerse a él (ansiedad anticipatoria). En la fobia el sujeto desarrolla estrategias para evitar la exposición al objeto fóbico (conducta evitativa).

Terapia de exposición virtual

 

   En la exposición virtual el sujeto toma contacto con el objeto fóbico de forma simulada por ordenador. De esta manera interactúa con el escenario virtual que es regulado por el terapeuta de forma experimental. Esta aproximación reduce la ansiedad pues el propio paciente la controla por biofeedback a través de unos sensores en contacto con su piel.  

   La exposición es progresiva y se ayuda de las técnicas de relajación y la potenciación de la sensación de control del paciente quien alcanza sólo el nivel de exposición que puede afrontar en cada momento.

  La técnica de exposición virtual se basa en la llamada sensación de presencia, en la cual la persona engaña al cerebro para que se sienta que es real lo que ve. Investigaciones recientes han evidenciado que produce la activación de las mismas áreas cerebrales que se activarían en una situación real. Esto se traduce en la aparición de la misma reacción fisiológica y cognitiva propias del miedo y la ansiedad. 

   La exposición virtual permite realizar el acercamiento al estímulo fóbico de forma mucho gradual, ajustada al paciente y sin sufrir la estimulación masiva propia de una exposición in vivo.

    El tratamiento clásico de las fobias, desde un ámbito cognitivo-conductual, se basa en primer lugar en comprender el pánico y cómo manejarlo, de forma paralela el paciente va cambiando creencias irracionales sobre el estímulo temido, y en último término, una vez que está preparado, se procede al acercamiento al estímulo fóbico ya sea en imaginación (desensibilización sistemática) o bien en contexto real (exposición en vivo).

   La exposición repetida a un estímulo temido produce una reducción sistemática y progresiva en la ansiedad. Esto se produce mediante dos procesos básicos: la habituación (la exposición fóbica repetida reduce por sí misma la respuesta hacia ese estimulo) y la extinción de la conducta (rompiendo la asociación entre el estímulo temido y la respuesta de pánico, en este caso).

   La exposición virtual permite así realizar el acercamiento al estímulo fóbico combinando estas técnicas pero de forma mucho más gradual, ajustada al paciente y sin sufrir la estimulación masiva propia de una exposición in vivo. Eso ha producido que se haya convertido ya en la terapia de elección en el tratamiento de diversas fobias como claustrofobia, agorafobia, fobia social, miedo a volar, a las agujas, acrofobia (alturas), a hablar en público, a conducir y a los animales e insectos entre otras. También se obtienen muy buenos resultados en la ansiedad generalizada.

   Por todo ello, la realidad virtual resulta una herramienta técnica muy útil en pacientes cuyo grado de temor impide que accedan a exponerse en vivo directamente, siendo utilizada como una transición para la posterior exposición en vivo así como en aquellas fobias en las cuales el acceso a la exposición repetida es casi inviable, como es el caso de la aerofobia o miedo a volar.

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